Lecciones de Software Libre

Angel E. Mendoza

Definiendo el Software Libre

El Software Libre (en inglés free software, esta denominación también se confunde a veces con gratis por el doble sentido del inglés free en castellano) es la denominación del software que respeta la libertad de los usuarios sobre su producto adquirido y, por tanto, una vez obtenido puede ser usado, copiado, estudiado, cambiado y redistribuido modificado.




Según la definición de la fundación de software libre, es el software que se puede utilizar, copiar, estudiar, modificar y redistribuir sin ninguna restricción. La libertad de tales restricciones es central al concepto, por el contrario del software libre que es software propietario. La manera generalmente para que el software sea distribuido como software libre tiene que acompañarse por una licencia de software libre (o estar en el dominio público), y el código fuente del software se ha hecho disponible (para un lenguaje compilada).

El software libre suele estar disponible gratuitamente, o al precio de coste de la distribución a través de otros medios; sin embargo no es obligatorio que sea así, por ende no hay que confundir software libre con "software gratuito" (denominado usualmente freeware), ya que, conservando su carácter de libre, puede ser distribuido comercialmente ("software comercial"). Análogamente, el "software gratuito" incluye en algunas ocasiones el código fuente; no obstante, este tipo de software no es libre en el mismo sentido que el software libre, a menos que se garanticen los derechos de modificación y redistribución de dichas versiones modificadas del programa.


Para ayudar a distinguir software libre (libertad) de software gratuito (del precio cero), Richard Stallman, fundador del movimiento libre del software, desarrolló la explicación siguiente: El
“software libre no es una cuestión de precio sino de libertad. Para entender el concepto, debes pensar en “libre” como en “discurso libre”, no como en “cerveza libre””. Más específicamente, el software libre significa que los usuarios de la computadora tienen la libertad a cooperar con quién eligen, y controlar el software que utilizan. El manifiesto del GNU contiene la lengua que da la evidencia de la confusión inicial de Stallman con el uso.

Tampoco debe confundirse software libre con "software de dominio público". Éste último es aquél que no requiere de licencia, pues sus derechos de explotación son para toda la humanidad, porque pertenece a todos por igual. Cualquiera puede hacer uso de él, siempre con fines legales y consignando su autoría original. Este software sería aquél cuyo autor lo dona a la humanidad o cuyos derechos de autor han expirado, tras un plazo contado desde la muerte de éste.

Así pues, una definición más moderna, dice que el software es "libre" si garantiza las siguientes libertades:

  • Libertad 0: la libertad de usar el programa, con cualquier propósito
  • Libertad 1: la libertad de estudiar cómo funciona el programa, y adaptarlo a tus necesidades.
  • Libertad 2: La libertad de distribuir copias, con lo que puedes ayudar a tu vecino.
  • Libertad 3: la libertad de mejorar el programa y hacer públicas las mejoras a los demás, de modo que toda la comunidad se beneficie.

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